微软经典游戏《世纪帝国II》的萨拉森人的特殊兵种阿拉伯奴隶兵虽然造价高昂,但实力非凡,而且对骑兵系的单位拥有额外加成,深受玩家青睐。不过,不少玩家也好奇「奴隶兵」这种兵种到底是什幺,甚至乎到底萨拉森这个种族又是什幺民族呢?

萨拉森人

所谓的萨拉森人,其实也不是一个严谨的民族概念,而是一种泛称。早在罗马时代,已有关于萨拉森人的记录。在古希腊语中,称他们为「Saracēnē」,泛指罗马行省以外的沙漠居民(被认为是蛮族),估计他们是居于阿拉伯沙漠中的游牧民族。到了5世纪左右,基督徒开始称呼那些非基督徒的阿拉伯人为萨拉森。

而随着阿拉伯人皈依伊斯兰后及基督教与伊斯兰教之间的矛盾逐渐深化,「萨拉森」这个名称于是成为基督教世界对整个阿拉伯地区伊斯兰教徒的总称。而这个称呼往往也带有负面评价——相当于「异教徒」和「对抗基督的人」。这与伊斯兰世界在中世纪习惯统称所有欧洲人为「法兰克人」有点相似。

奴隶兵

而游戏中的阿拉伯奴隶兵翻译自英文版的「Mameluke」,是在中世纪阿拉伯地区的一种社会和军人阶级。大约在9世纪开始,伊斯兰的阿拔斯哈里发朝(Abbasid Caliphate;卡里发是伊斯兰世界的最高宗教和政治领导)开始购买周边非伊斯兰信徒的奴隶作为士兵使用。他们包括突厥人、埃及的基督徒、甚至于后来的高加宗民族和巴尔干的欧洲人等。在阿拉伯语中,「Mameluke」(又或是Mamluk)就是指「财产」,指出这些士兵原本是一种可供买卖的奴隶财产。

《世纪帝国II》阿拉伯「奴隶兵」,是埃及人心目中最有「骑士精Photo Credit: Felicien de Myrbach-Rheinfeld @ public domain
1798年拿破仑金字塔战役中向法军发起冲锋的马木鲁克骑兵

这种「马木鲁克」与一般的奴隶并不一样——一般的奴隶并不能持有武器,更遑论作为军人;但马木鲁克却是专业的军人,是阿拉伯世界最精锐的战士群体。虽然马木鲁克最初没有什幺组织、但11世纪以降,已出现有专门训练马木鲁克的制度。伊斯兰教徒会在买下一些青年男子作为马木鲁克,安排他们在军营中接受军事训练,从而使他们成为优秀的战力。一直到近现代,仍有不少伊斯兰贵族都会豢养有马木鲁克作为士兵。

玩家也许很好奇到底这些马木鲁克是否专长于「飞刀」。历史上的马木鲁克是专业的军人阶段,他们会使用各式各样的武器作战:由传统的弯刀、长枪,至于大斧与锤,或是远程的弓箭等皆有。不过似乎并未有特别证据说明他们专门使用抛掷性的飞刀。事实上,马木鲁克最具特色的武器是其弯刀。今日美国的海军陆战队仍配有马木鲁克式的伊斯兰弯刀。

而有别于普遍对「奴隶」的负面印象,马木鲁克在伊斯兰世界有着非常正面的形象。他们曾经在11至14世纪十字军东征期间,积极地帮助伊斯兰世界对抗入侵的欧洲基督教徒。在马木鲁克最为发达的埃及地区,甚至认为马木鲁克才是「真正的战士」。他们会遵守被认为是「骑士」精神代表的「骑士道」(阿拉伯语:furusiyya,来自于骑士「fāris」)。

原初的马木鲁克在军旅服役一定的年期后便能得到自由,但伊斯兰人为了防止他们的军事专业成为威胁,从而禁止马木鲁克的后代继续为马木鲁克。但随着伊斯兰世界的战事愈发频繁,马木鲁克的地位则愈来愈高,更发展为一种世袭的军事专业,也可以成为军队指挥官或是贵族。

13世纪,出身为马木鲁克的伊兹丁.艾伯克(Izz al-Din Aybak)更推翻了阿育布朝(Ayyubid)而成为埃及苏丹,自此开启了马木鲁克为苏丹的先河。史学家习惯称这段以马木鲁克为苏丹的时代为「(埃及)马木鲁克苏丹朝」(Mamluk Sultanate;苏丹相对于欧洲的「王」)(虽然实际上他们未曾自称为马木鲁克朝)。

可以说,「马木鲁克」作为社会阶级,在后期已成为一种专业军人和贵族,而非其原初的「奴隶」身份。马木鲁克的社会阶级也为后来的奥斯曼土耳其所继承,而他们一直存在至近现代。